★向地球推進的綠彗星★

一九九六年,中國一個七歲的男孩子透過望遠鏡的目鏡看到了一些東西,結果改寫了他的一生,那是一顆過分美麗、光亮且拖著大條活躍彗尾的彗星。最初,他還以為自己發現了它,不過,他知道,發現它的是其他兩位男士,海爾(Hale)和鮑普(Bopp)。抑壓著他的失望,年青的葉泉志(Quanzhi Ye ##1 下了決心,有天一定要找到他的彗星。

##1 葉泉志:http://yeiht.y234.cn/wordpress/?page_id=676

終於,他找到了。

回顧二零零七年七月,葉泉志(現時的已經長大為一個十九歲的中國中山大學大氣科學系本科生)彎下身子盯著早幾晚由台灣天文學家林啟生(Chi Sheng Lin)於鹿林天文台(Lulin Observatory ##2 進行「鹿林巡天」 ##3 所拍攝的黑白星空照片。葉泉志的手指從一點移到另一點,一點一點的移,突然間,他的手指停了下來,它不是一顆星,它是一顆彗星,它是葉泉志第一次看到的天體!

##2 鹿林天文台:http://www.lulin.ncu.edu.tw/

##3 Lulin Sky Survey, LUSS,是海峽兩岸合作進行的項目,利用台灣鹿林天文台的41cm反射望遠鏡進行太陽系小天體的搜尋。

鹿林彗星現在正逼近地球,它呈亮麗的綠色,現時我們可以用裸眼看到它。

圖一.阿利桑那州業餘天文學家傑克.牛頓Jack Newton所拍攝的綠色彗星鹿林彗星。Credit: Jack Newton

牛頓稱,他已退休的眼睛看不到這顆光亮的彗星,不過他的十四吋望遠鏡卻可以在二月一日拍攝到相當美麗的影像。

鹿林彗星將於二零零九年二月二十四日最接近地球,距離為0.41天文單位,估計最亮達到4至5等,暗黑的郊外才是理想的觀測地點。不過,由於這次是鹿林彗星首次進入內太陽系,也是首次曝露在猛烈的陽光底下,所以沒有人說一句肯定的說話,也許它會給我們驚喜!

從鹿林彗星核心湧出的噴流形成如木星般巨大的大氣,大氣蘊含氰(cyanogenCN,很多彗星也有的氣體)和雙原子碳(carbonC2),而它的綠色光芒就是來自這些氣體。當陽光在接近真空的太空中照射,兩者都會發出綠光。

圖二.鹿林彗星的行徑。

一九一零年,當時的天文學家發現地球將會通過哈雷彗星的富氰彗尾時,很多人都相當恐慌。這條極度稀薄的彗尾根本不會穿透地球的大氣層,即使可以,氰的濃度也不足以造成真正的傷害。鹿林彗星比哈雷彗星更不會造成大影響,它於二月底最接近地球時,會在地球外三千八百萬哩止步,全然不會傷害地球。

現時要看鹿林彗星,早點起床吧!

鹿林彗星之所以值得注意,不單是它的亮麗,它更是海峽兩岸天文學家合作的成果。

二月四日,一組意大利天文學家目睹了鹿林彗星的彗尾斷開。小組領導人埃內斯托.吉多(Ernesto Guido)說,他們利用新墨西哥州的遙控望遠鏡拍攝了鹿林彗星,影像中發現它的離子尾被撕斷。

圖三.鹿林彗星的離子尾被撕斷。Credit: Ernesto Guido, Giovanni Sostero & Paul Camilleri

吉多和他的同事相信,這現像可能是彗星在太陽風吹襲下引致的磁場干擾所造成。不過現階段祇是一個表面上合理的假設,之前,也曾看過彗星的磁場微型風暴。最著名的莫過於二零零七年的恩克彗星(Comet Encke),當時STEREO航天器觀看到一團日冕噴發物質(CME)衝向恩克彗星,恩克的彗尾就被扯掉,很像目前鹿林彗星的情景。